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Qual é a idade da Terra?

Já que o planeta Terra não tem uma certidão de nascimento, cientistas tiveram que passar centenas de anos estudando na busca de determinar a idade do planeta. Datando as rochas na crosta, assim como materiais de vizinhos como a Lua e analisando meteoritos, os cientistas calcularam que a Terra tem 4,54 bilhões de anos. Mas como eles chegaram à esse número?

Como você já deve desconfiar, a idade da Terra nunca foi fácil de se determinar. Nos últimos 400 anos, vários métodos de datação foram testados para chegar à essa conclusão. Os cientistas já tentaram prever a idade com base na mudança do nível do mar, no tempo que levou para a Terra ou o sol esfriar até as temperaturas atuais ou até mesmo os níveis de salinidade no oceano. Mas à medida em que a ciência progredia, esses métodos foram considerados falhos. Por exemplo, a ascensão e queda do nível do oceano mostrou-se um processo em constante mudança, em vez de um processo em declínio gradual.

Em um esforço ainda maior para calcular a idade do planeta, os cientistas resolveram se voltar para as rochas que cobrem sua superfície. No entanto, como as placas tectônicas mudam e renovam constantemente a crosta, as primeiras rochas já foram recicladas, fundidas e transformadas em novos afloramentos.

A partir do início do século 20, os cientistas conseguiram refinar o processo de datação radiométrica. Pesquisas anteriores mostraram que os isótopos de alguns elementos radioativos decaem em outros elementos a taxas que podem ser facilmente previstas. Examinando os elementos existentes, os cientistas podem calcular a quantidade inicial e, portanto, quanto tempo levou para os elementos se decomporem, permitindo-lhes determinar a idade da rocha.

A rocha mais antiga encontrada na Terra até hoje é a Acasta Gneiss, no noroeste do Canadá, perto do Great Slave Lake, com mais de 4 bilhões de anos. Rochas com mais de 3,5 bilhões de anos podem ser encontradas em todos os continentes. As rochas e zircões estabelecem um limite inferior à idade da Terra de 4,3 bilhões de anos, porque, obviamente, o próprio planeta deve ser mais antigo do que qualquer coisa que esteja em sua superfície.

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Amostra da Acasta Gneiss, a rocha mais antiga da Terra.

Para definir a idade da Terra de uma forma ainda mais específica, os cientistas usaram outros corpos do sistema solar, como por exemplo amostras de rochas lunares trazidas pelas missões Apollo e Luna. Foi a partir daí que foi possível estimar a idade de 4,54 bilhões de anos do nosso planeta.

Em comparação, a galáxia Via Láctea, que contém o sistema solar, tem aproximadamente 13,2 bilhões de anos. Já o próprio universo foi datado em 13,8 bilhões de anos. Velhinho, não é mesmo?

Você já conhecia a idade do nosso planeta? Escreva nos comentários! 😀

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